Aristocratic Exploitation of Ecclesiastical Property in the Ninth Century : The Case of the »villa« Gendt

Goodmann, Erik

Um den Reichtum der karolingischen Welt zu erklären, argumentierten Wirtschaftshistoriker gemeinhin mit dem Anstieg (landwirtschaftlicher) Produktion und kommerziellen Güterhandels, der sich in wirtschaftlichem Wachstum niedergeschlagen habe. Große kirchliche Institutionen wie auch der Königshof werden dabei als treibende Kräfte hinter Produktion und Handel gesehen. Ein Grund dafür ist, dass sie den Großteil an bestellbarem Land besaßen. Normative Texte wie das Capitulare de villis oder Polyptichen trugen ebenfalls dazu bei, die Idee zu verfestigen, dass Könige, Bischöfe und Äbte Produktion und Vertrieb in ihren Domänen genau überblickten. Der Beitrag möchte diese Vorstellung nuancieren, indem er den Fokus auf die villa Gendt richtet, eine Grundherrschaft in der Betuwe, die im Lauf der Zeit in den Besitz des Klosters Lorsch kam. Die Fallstudie unterstreicht die Notwendigkeit, zwischen rechtmäßigem Besitz und tatsächlicher Nutzung einer Grundherrschaft sauber zu unterscheiden. Da es in den überlieferten Urkunden vornehmlich um den ersten Aspekt geht, erfahren wir selten etwas über den zweiten. Karolingische Klöster mögen über ausgedehnte Ländereien verfügt haben, aber sie besaßen weder das Vermögen noch den Willen, sie alle selbst zu nutzen. Diese Aufgabe übernahmen vielmehr lokale Eliten, deren soziales Kapital vom Zugriff auf Landbesitz abhing, auf den sie ihren Wohlstand gründeten.

Afin d’expliquer l’éclat du monde carolingien, les historiens de l’économie défendent généralement l’idée que la croissance économique résulte d’une augmentation de la production (agraire) et des échanges commerciaux. Les grandes institutions ecclésiastiques, au même titre que la cour royale, sont communément identifiées comme les principaux promoteurs de production et d’échange. Cela s’explique par le fait que la majeure partie des terres cultivables étaient possédées par ces institutions. Par ailleurs, de nombreux documents normatifs, tels que le capitulare de villis et divers polyptyques, permettent de renforcer l’idée selon laquelle les rois, les évêques et les abbés surveillaient de près la production et la distribution sur leurs domaines. L’article souhaite nuancer cette vision en se concentrant sur le cas de la villa Gendt, un domaine dans la Betuwe, qui entra au fil du temps en possession du monastère de Lorsch. Cette étude de cas montre la nécessité de faire une distinction entre les propriétaires légaux et les pratiques de l’exploitation des biens fonciers. Alors que la documentation diplomatique met notamment l’accent sur le premier aspect, elle reste souvent silencieuse sur le second. Les monastères carolingiens peuvent avoir possédé de domaines très vastes, mais ils n’avaient ni la capacité, ni la mentalité pour gérer eux-mêmes tous leurs biens. La gestion revenait plutôt aux membres de l’élite locale ambitieuse, dont le rang social dépendait de leur accès aux ressources foncières sur lesquelles ils fondaient leur prospérité.

To explain the splendours of the Carolingian world, economic historians have generally argued for an increase in (agricultural) production and commercial exchange, resulting in economic growth. Great ecclesiastical institutions, as well as the royal court, are commonly identified as the primary organizers of production and exchange. One reason for this is that these institutions owned the bulk of the arable land. Also, various programmatic documents, like the capitulare de villis and various polyptychs, help strengthen the idea that kings, bishops and abbots closely oversaw the processes of production and distribution on their domains. The present article intends to nuance this view, by focussing on the exploitation of the villa Gendt, an estate in the Betuwe that, over time, came into the possession of the monastery of Lorsch. This case study illustrates the need to sharply distinguish between the legal ownership and the practical exploitation of landed property. While the extant charter material primarily deals with the former aspect, it is often silent about the latter. Carolingian monasteries may have owned vast tracts of land, but they neither had the capacity nor the mentality to manage all of their estates directly. Instead, this fell to ambitious local elites, whose social standing depended on their access to landed resources from which they derived their wealth.

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